Ces 1.000 systèmes planétaires bien placés pour découvrir que la Terre est « grouillante de vie »

Xavier Demeersman, Journaliste
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Dans les meilleures conditions, nous ne pouvons voir depuis la Terre que quelques milliers d’étoiles à l’œil nu. Mais en réalité, elles sont des centaines de milliards, pour la plupart canalisées au sein de l’arche brumeuse que nous appelons Voie lactée.

Parmi toutes ces étoiles, il y en a beaucoup qui ressemblent à notre Soleil et qui ne sont pas très loin de la Terre, à l’échelle de la Galaxie, cela s’entend. Deux astronomes ont voulu savoir combien parmi elles, dans un rayon de 300 années-lumière, pourraient posséder au moins une planète qui ressemble à la Terre dans leur zone habitable – la région que l’on pourrait qualifier de tempérée relativement à leur étoile –, et qui, de surcroît, si elles sont habitées, sont idéalement placées pour nous voir. Pour cela, Lisa Kaltenegger, directrice de l’Institut Carl Sagan à l’université de Cornell, en association avec Joshua Pepper, de l’université Lehigh, ont recherché toutes les étoiles candidates de la séquence principale (excluant notamment les dangereuses naines rouges) qui sont alignées avec le plan de l’écliptique de la Terre (le plan de l’orbite de la Terre autour du Soleil).

 

Lisa Kaltenegger commente sa découverte.

« Peut-être qu’ils nous ont déjà repérés »

Dans leur étude, qui vient de paraître dans Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, les chercheurs estiment à quelque 1.004, les étoiles qui correspondent à tous ces critères. « Si des observateurs sont là-bas en train de chercher, ils pourraient voir des signes de biosphère dans l'atmosphère de notre "point bleu pâle" [en anglais, pale blue dot, en référence au nom donné par Carl Sagan en découvrant les images de Voyager 1 il y a 30 ans]. Et nous pouvons même voir certaines des étoiles les plus brillantes de notre ciel nocturne sans jumelles ni télescopes » glisse l’autrice principale de l’étude.

Si, donc, parmi toutes ces candidates, des êtres vivants ont les capacités technologiques – et la curiosité – pour scruter les infimes changements de...

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