Des îles éphémères ont permis à la faune d'Amérique du sud de gagner les Antilles

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Des chercheurs français ont reconstitué la géographie de l'arc des Antilles sur les 40 derniers millions d'années. Ils ont ainsi découvert que des îles aujourd'hui disparues auraient permis à la faune d'Amérique du Sud de rejoindre ces isolats.

Les Caraïbes, dont font partie les Antilles, sont l’un des cinq points chauds de la biodiversité les plus riches de la planète. Jusqu’à présent, l’origine de ce foisonnement était d’autant plus débattue que des fossiles d’animaux terrestres originaires d’Amérique du Sud y ont été retrouvés. A l’instar du "hutia géant d'Anguilla" (Amblyrhiza), une espèce éteinte de rongeur géant, cousin du chinchilla, dont les restes ont été retrouvés à Anguilla, St Martin et St Barthélemy. Les actuels paresseux, singes et porcs-épics des Grandes Antilles auraient eux-mêmes une origine sud-américaine.

L'émergence épisodique de centaines d’îles et d’archipels

Comment ces animaux ont-ils pu atteindre ces confettis de terre isolés dans la mer des Caraïbes ? La traversée à la nage paraît impossible, des centaines de kilomètres séparant le continent sud-américain de ces îles. Des radeaux naturels de végétation arrachés par les fleuves en crue du continent ont pu servir de moyen de transport. A moins que ces animaux ne soient tout simplement venus jusque-là… à pied ! C’est cette hypothèse qu’ont exploré des géologues, paléontologues et géophysiciens du CNRS et des universités des Antilles, Montpellier et de la Côte d’Azur. "La possibilité de dispersion par la terre (via des ponts terrestres) dépend de l'évolution tectonique et magmatique de la zone de subduction des Petites Antilles", expliquent-ils dans un article à paraître dans le numéro de juin de Earth-Science Reviews.

Leur étude s’est attachée à reconstituer la géographie de la partie nord des Petites Antilles tout au long des 40 derniers millions d’années, à l’aide notamment de données sismiques et d’études stratigraphiques des sédiments. Ces reconstructions ont révélé que la région a connu par le passé des épisodes de soulèvement des fonds marins dus à des mouvements tectoniques locaux, qui ont conduit à l'émergence épisodique de centaines d’îles et d’archipels, engloutis ensuite sous les flots. "Ceci est particulièrement évident [...]

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