Étrangeté du vivant : cet insecte géant se nourrit d'oiseaux

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Phillip Island est un petit caillou appartenant à l'Australie perdu dans le Pacifique. Totalement inhabitée, l'île abrite une espèce d'insecte étrange qui n'a été découverte qu'en 1984 : Cormocephalus coynei ou le mille-pattes de Phillip Island. Avec ses presque 30 centimètres de long, l'arthropode est un redoutable prédateur. Ses proies préférées ? Les petits des pétrels à ailes noires qui nichent sur l'île.

Récemment, des scientifiques de l'université Monash, en Australie, se sont intéressés au régime alimentaire des mille-pattes géants endémiques de Phillip Island. Ils se nourrissent à 48 % de vertébrés, parmi lesquels les jeunes pétrels, et à 52 % d'invertébrés. Selon les auteurs de l'étude, entre 2.000 et 3.000 oisillons par an sont chassés par les mille-pattes de Phillip Island.

L'insecte géant chasse les petits oiseaux, qui restent dans leur nid souterrain, grâce à un puissant venin qu'il injecte par ces deux appendices semblables à des pinces. La proie paralysée est à la merci du mille-pattes. Heureusement, la population de pétrels à ailes noires de Phillip Island n'est pas menacée par les insectes. 

Un mille-pattes de Phillip Island filmé en train d'attaquer un jeune pétrel. © Daniel Terrington, The American Naturaliste par Halpin et al.

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