Pour les étoiles hypergéantes, la fin est violente

Souvenez-vous. C’était fin 2019, début 2020. Bételgeuse, l’une des étoiles les plus brillantes de notre ciel, avait dramatiquement perdu de sa luminosité, sans que les astronomes comprennent pourquoi. Ils ont un temps cru que nous étions sur le point d’assister à la mort de l’étoile supergéante. Aux prémices de son explosion en supernova. Mais il n’en était rien. Bételgeuse a finalement retrouvé son éclat.

Que s’est-il passé avec Bételgeuse ? Un satellite météo a tout vu

Et les étoiles supergéantes ont continué à garder une part de secret, que des chercheurs de l’université de l’Arizona (États-Unis) espèrent lever grâce à une image en trois dimensions d’une étoile hypergéante. Une image qui dévoile les processus qui accompagnent la mort de ces objets hors normes.

Des étoiles hypergéantes, il n’en existe que peu. Seulement quelques-unes dans l’immensité de notre Voie lactée. Bételgeuse est l’une d’elles. VY Canis Majoris (VY CMa) en est une autre. Comme son nom l’indique, elle se trouve dans la constellation du Grand Chien, à un peu plus de 3.000 années-lumière de notre Terre. Son diamètre est de l’ordre de 10 à 15.000 fois la distance Terre-Soleil. Elle pourrait être l’étoile la plus massive de la Voie lactée. « Comme une Bételgeuse sous stéroïdes », commente Lucy Ziurys, chercheur, dans un communiqué de l’université de l’Arizona.

Pas de supernova pour les étoiles hypergéantes ?

Ce sont ces caractéristiques hors normes qui ont poussé les astronomes à se pencher sur le cas de VY Canis Majoris. Avec pour objectif de vérifier si ces monstres d’étoiles évoluent effectivement en supernovae. « Si tel était le cas, nous devrions voir beaucoup plus de supernovae dans le ciel », précise Lucy Ziurys. C’est pourquoi les chercheurs pensent que certaines au moins pourraient tout simplement s’effondrer tranquillement en trous noirs.

Une étoile hypergéante a disparu sans explications

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