Cette étoile double bat tous les records !

C'est le système d'étoiles binaires ultrafroides le plus rapproché jamais observé, écrit un communiqué de l'université Northwestern. Les deux naines brunes tournent l'une autour de l'autre en seulement 20,5 heures. Autrement dit, une année ne dure que 20,5 heures là-bas ! C'est trois fois moins que les périodes les plus courtes détectées pour ces binaires. « C'est remarquable car, quand elles étaient jeunes — quelque chose comme un million d'années —, ces étoiles auraient été les unes sur les autres », a déclaré Adam Burgasser, coauteur de l'étude.

Vue d'artiste d'une naine brune de type « Y » © Nasa, JPL-Caltech
Vue d'artiste d'une naine brune de type « Y » © Nasa, JPL-Caltech

Ces astres doivent leur nom de « naine brune » à leur masse très faible, qui les rend très froides, si bien qu'elles émettent de la lumière seulement dans l'infrarouge, mais pas dans le domaine visible. Les deux étoiles sont si proches que les astronomes n'ont d'abord cru voir qu'une seule ! Ce n'est qu'en réalisant plusieurs observations qu'ils ont réalisé qu'ils ne regardaient pas un spectre lumineux, mais bien deux ! Nommé LP 413-53AB, le système binaire serait âgé de plusieurs milliards d'années, tout comme notre Soleil. Une découverte surprenante, alors que la plupart des naines brunes observées n'ont que quelques centaines de millions d'années !

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