Quelle était la 27e lettre de l’alphabet ?

A, B, C, D, E, F... Dès la maternelle, les enfants apprennent l'alphabet. Cet apprentissage nécessaire prépare le terrain pour le CP, classe où ils apprennent à lire et à écrire, si ce n'est pas déjà fait. Naturellement, on leur apprend que l'alphabet latin se compose de 26 lettres, commençant par la lettre A et terminant par la lettre Z. Pourtant, cela n'a pas toujours été le cas ! Du Moyen Âge jusqu'à la fin du XIXe siècle, notre alphabet comptait une 27e lettre, placée juste après le Z…

Jusqu’à la fin du XIXe siècle, une 27e lettre figurait dans notre alphabet, après le Z. Il s’agissait du signe typographique &, que l’on appelle aujourd’hui esperluette ou "et commercial". Dans le langage courant, le & était désigné comme le "ète". Cette lettre, dont l'origine remonte à l'Antiquité, est ce qu'on appelle une "ligature" des lettres E et T, qui se substituait fréquemment à l’ensemble "et" dans des termes tels que "etc." (écrit alors "&c"). Aujourd’hui encore, on retrouve l'esperluette parfois à la place de la conjonction de coordination "et", par exemple dans "Père & fils". Le & a fait son entrée dans l'alphabet à la fin du Moyen Âge. "À la fin de l’alphabet, on mettait des abréviations, très souvent, on a une, deux voire, trois abréviations, mais l’esperluette reste la plus importante", explique l'historien et paléographe Marc Smith dans un entretien accordé à France Culture.

L'alphabet phénicien est considéré comme l'alphabet le plus ancien au monde. Les Phéniciens étaient un (...)

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