Une éruption volcanique explosive sur Mars a créé ce minéral rare !

La Nasa avait choisi que Curiosity atterrisse dans le Cratère Gale, car il était probable qu’il ait contenu de l’eau liquide par le passé, favorisant ainsi la recherche de traces de vie sur cette planète, ce qui est l’objectif principal de ce rover. La présence d’eau liquide au fond de ce cratère d’impact d’environ 150 km de diamètre, formé vraisemblablement à la suite de l’impact d’un petit corps céleste il y a environ 3,7 milliards d’années, a été rapidement confirmé, notamment par l’observation de roches sédimentaires à cet endroit. C’est d’ailleurs dans un « mudstone », une roche à granulométrie très fine correspondant à des argiles ou à de la boue solidifiée, que la tridymite a été remarquée, concentrée dans une couche de cette roche.

Des roches qui semblent d'origine sédimentaire sur cette photo du Cratère Gale. @NASA
Des roches qui semblent d'origine sédimentaire sur cette photo du Cratère Gale. @NASA

Un minéral assez rare sur Terre

Ce minéral, plutôt rare sur notre Planète, est associé au volcanisme dit acide, issu de magmas qui ont subi un long refroidissement en profondeur. Ce dernier engendre la formation de cristaux, dont les éléments chimiques qui les constituent s’appauvrissent au fil du temps dans le magma. À l’inverse, les autres éléments vont s’y concentrer, comme le silicium par exemple, un élément majeur du magma et principal responsable de la viscosité de celui-ci.

Ainsi, un magma qui ne reste que très peu de temps dans les réservoirs magmatiques d’un volcan ne cristallise que très peu : il reste donc basique et est assez pauvre en silicium (environ 50 % tout de même). Il est donc peu visqueux et engendre un volcanisme basaltique, majoritairement effusif, formant des coulées qui s’étalent jusque très loin des bouches éruptives. C’est ce type de volcanisme qui est majoritaire sur Mars et qui a notamment construit les énormes volcans boucliers que l’on trouve sur cette planète : Olympus Mons, par exemple, qui fait 22,5 km de haut, ou Alba Mons dont le diamètre à la base mesure 1.600 km !

À l’inverse, si un magma reste longtemps dans...

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