À Londres, Big Ben a de nouveau retenti après cinq ans de silence

LONDRES - La cloche de 13,7 tonnes a de nouveau retenti. Big Ben est sortie de son silence ce dimanche 13 novembre après cinq ans de rénovation. Plus de 1 000 pièces composent l’emblématique horloge qui domine le parlement britannique. À 11 heures en Grande-Bretagne (12 heures à Paris), elle a sonné onze fois ; il est prévu qu’elle résonne ensuite tous les quarts d’heure.

La date coïncide avec le « Dimanche du Souvenir », fêté le dimanche qui suit l’Armistice du 11 novembre pour rendre hommage aux victimes de guerre depuis la Première guerre mondiale.

Une horloge calibrée par GPS

Pendant les travaux, diverses pièces des cloches ont été nettoyées et repeintes, mais les cloches en elles-mêmes n’ont pas bougé. Big Ben est tellement imposante que la déplacer nécessiterait de détruire le plancher de la tour.

La tâche la plus difficile des travaux a été de retirer le mécanisme de l’horloge, lourd de 11,5 tonnes et datant de 1859, afin d’en nettoyer les rouages.

Par ailleurs, 28 ampoules illuminent désormais les quatre cadrans de l’horloge, avec des tons allant du vert au blanc pour se rapprocher le plus possible des ampoules à gaz de l’époque victorienne. Une autre ampoule, blanche, se trouve au-dessus des cloches pour indiquer quand le parlement siège.

Avant la rénovation, les horlogers vérifiaient l’exactitude de l’heure avec des téléphones. Désormais, l’horloge est calibrée par GPS grâce au Laboratoire national de physique. Mais la méthode pour ajuster l’heure reste très traditionnelle : des anciennes pièces de monnaies sont utilisées pour ajouter ou retirer du poids aux gigantesques ressorts de l’horloge, permettant de gagner ou perdre une seconde.

En 5 ans, elle a sonné à de rares occasions

En août 2017, plus d’un millier de personnes s’étaient rassemblées devant le Parlement pour écouter religieusement les douze derniers coups sonnés par Big Ben et les quatre autres cloches - plus petites - qui l’accompagnent. Certains avaient même versé une larme, estimant perdre une partie de leur ville.

En cinq ans, l’horloge a sonné à quelques rares occasions grâce à un mécanisme électrique de substitution, comme récemment pour les funérailles de la reine Élizabeth II, décédée le 8 septembre.

Après un nettoyage minutieux, Big Ben peut à nouveau sonner toutes les heures comme elle l’avait fait pendant 158 ans avant sa rénovation. Ian Westworth, 60 ans, et ses collègues ont finalisé les derniers tests et se sont assurés que tout fonctionne correctement après la rénovation à 80 millions de livres (91 millions d’euros). « C’est le son de Londres qui est de retour », a affirmé l’horloger à l’AFP lors d’une visite de la tour.

La tour Élizabeth, nouveau nom donné à la « tour de l’Horloge » en 2012 à l’occasion du jubilé de diamant de la monarque, a été construite dans les années 1840.

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